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[boletincientec] Efecto invernadero y calentamiento global



Boletín CIENTEC, abril 2008   San José, Costa Rica

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Efecto invernadero y calentamiento global
Publicado en La Nación, 26 abril, 2008

Con cierta frecuencia se confunden conceptualmente los dos fenómenos indicados en el título de este artículo. Este problema se asocia también a la costumbre de indicar costos de energía, no en términos de unidades como julios o kilovatios-hora, sino usando metáforas técnicas como emisiones equivalentes de dióxido de carbono o barriles equivalentes de petróleo.

Es importante conocer el balance global de la energía solar que alcanza a la Tierra. Se estima que aproximadamente la tercera parte es reflejada de vuelta hacia el espacio. La mitad se transforma en energía térmica y una quinta parte está involucrada en la dinámica de los ciclos hidrológicos.

Esto deja menos del uno por ciento de la energía incidente, como motor del único mecanismo natural en este planeta para el aprovechamiento biológico de la fuente energética solar: la fotosíntesis.

Efecto invernadero.
La fracción de la energía solar que no es reflejada inmediatamente hacia el espacio, calienta la superficie del planeta y es posteriormente transferida a la atmósfera.

Algunos gases constituyentes de esta retienen energía, como el vapor de agua, bióxido de carbono, metano,óxidos de nitrógeno, ozono y algunos gases producidos industrialmente por el ser humano como los clorofluorocarburos, usados en refrigeración.

Este efecto es análogo a lo que ocurre en un invernadero, en donde el techo de la edificación permite la entrada de radiación a su interior, convirtiéndose en energía térmica pero a la vez, impide el eficaz escape de ésta como un flujo de calor hacia el exterior. A los gases mencionados se les acostumbra llamar precisamente gases de efecto invernadero.

La ausencia de una atmósfera absorbente de energía significa que un cuerpo celeste estará en un régimen estacionario de absorción-emisión de energía. Un ejercicio de clase es el cálculo de la temperatura media de la Tierra en ausencia del efecto invernadero. Para nuestro caso, la temperatura planetaria media del suelo y el mar sería de unos 20 grados Celsius bajo cero, en lugar del valor observado de unos 15 grados Celsius sobre cero.

Calentamiento global.
El enriquecimiento de la composición atmosférica en los gases ya indicados acentúa el efecto invernadero, significando entonces un aumento en la temperatura planetaria. A este fenómeno se le llama calentamiento global.

Es así como el efecto invernadero es el mecanismo natural que permite la existencia de temperaturas sostenidas mayores a aquellas producidas por el balance radiativo absorción-emisión, mientras que calentamiento global es el aumento de la temperatura media del planeta, resultante del aumento en el contenido atmosférico de gases de efecto invernadero.

Emisiones equivalentes de dióxido de carbono: el uso de metáforas técnicas busca producir una imagen intuitiva de una situación. No siempre se logra la visualización correcta, pues la imagen no concuerda con la realidad física del asunto.

Por ejemplo, considérese que se quiere estimar la cantidad de energía eléctrica requerida para alguna actividad en Costa Rica. En este país, más de tres cuartas partes del flujo eléctrico se genera en plantas hidroeléctricas. Posiblemente la mejor manera de expresar esa cantidad de energía será en kilovatios-hora.

Ahora puede pensarse en la misma situación, pero en un país en donde el flujo eléctrico se genera principalmente en plantas termoeléctricas a expensas del uso de combustibles fósiles. En este caso, posiblemente sí sería útil estimar el costo energético en términos del volumen de petróleo necesario para generar esa electricidad. Si la discusión del asunto busca también establecer alguna contribución al calentamiento global, talvez sería interesante indicar esa cantidad de energía en términos de la cantidad equivalente de bióxido de carbono que se generaría en la producción de la electricidad necesaria.

En medios de comunicación de Costa Rica, se discute a veces sobre magnitudes de energía en términos de metáforas técnicas como emisiones de dióxido de carbono, pero sin relación a la realidad tecnológica del país. Esto lleva a la transmisión errónea del mensaje o discusión entre pares. El uso de metáforas técnicas debe ser no solo correcto, sino también pertinente.
 
 

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